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西元一九七五年,中國湖北雲夢縣睡虎地十一號秦墓中,出土了一批重要的秦朝歷史文獻的竹簡,內有《日書》二種,其中之一的《日書》背面,載有〈盜者〉一篇,談到了所謂的「十二生肖」。儘管與今天我們所熟悉的「十二生肖」不盡相同,但無論如何,它卻是目前中國所發現最早關於「十二生肖」的文字記載,而這些秦簡,成文於秦始皇稱帝之前,是先秦的文字,十分珍貴。

此外,這份秦簡不但詳細記述了十二生肖,還配以十二地支:
子XX鼠也;丑XX牛也;寅XX虎也;卯XX兔也;辰XX缺);巳XX蟲也;午XX鹿也;未XX馬也;申XX環也;酉XX水也;戌XX羊也;亥XX豕也。 

除了辰缺字漏抄外,十二地支配十二生肖,基本上完整。而這十二生肖中,子鼠、丑牛、寅虎、卯兔、亥豬五項與今天的十二生肖相同,巳蟲、申環、酉水也與今天的巳蛇、申猴、酉雞相似。

怎麼說呢?漢代學者許慎在《說文解字》裡對「蟲」的解釋是:「古虫、蟲不分。蟲,一名蝮。」這裡的「蝮」,便是毒蛇。所以「蟲」實際上就是蛇。至於「環」,即,就是猿。而「水」,指的是「雉」,即野雞(《漢紀》稱:「諱雉之字曰野雞。」)。 因此當時的十二生肖裡,只有午鹿、未馬、戌羊,與今天的午馬、未羊、戌狗不同。

古人為什麼要選擇十二個動物配成十二生肖?一是緣於圖騰崇拜,二是這十二種動物與相應年份出生的人,在性格上有些相似之處。 古人認為某種動物與其氏族有著血緣關係,因此往往將其用作本氏族的徽號、標誌,形成圖騰信仰、圖騰崇拜。

近代學者嚴復先生說:「聚數十數百之眾,謂之一圖騰,建蟲魚鳥獸百物之形,揭櫫之為徽幟。圖騰者,蠻夷之徽幟,用以自別其眾於餘眾者也。」 英國人類學家弗雷澤說:「圖騰是野蠻人出於迷信而加以崇拜的物質客體。他們深信,在圖騰與氏族的所有成員中,存在著一種直接和完全特殊的關係。」 

中國古書《列子‧黃帝篇》記載說:「黃帝與炎帝,戰於阪泉之野,帥羆、狼、豹、貙、虎為前驅,以鵰、鶡、鷹、鳶為旗幟。」 圖騰崇拜實際上是對力量和神秘物的崇拜,被崇拜的動物,通常是凶狠的飛禽走獸,但這些凶狠動物中,只有虎列入十二生肖。

十二生肖的選擇和排定,主要是緣於這十二種動物的個性特徵。漢族人認為,最早排定此十二動物者乃軒轅氏黃帝,他讓所有的動物進行了一次公平的競賽,結果,四蹄生風的牛跑在最前面XX但最後時刻,偷偷躲在牛背上的鼠一躍前衝,搶得第一,牛只得屈居第二,其後依次為虎、兔、龍、蛇、馬、羊、猴、雞、狗、豬。

清代學者趙翼在《陔餘叢考》裡說:「十二生肖,起於北方遊牧民族,漢時傳入中國。但北俗沒有子、丑、寅、卯等十二辰,他們不過是以鼠、牛、虎、兔之類分紀歲時,流傳入中國以後,與十二地支相配,就形成了十二生肖。」

蒙古人也有十二生肖紀年,但他們以虎年為首,依次是虎、兔、龍、蛇、馬、羊、猴、雞、狗、豬、鼠、牛。元末之時,有這樣一首歌謠:

富漢莫起樓,窮漢莫起屋。
但見羊兒年,便是吳空園。

新疆維吾爾人亦有十二屬配十二地支的說法。他們的曆法是三百六十天為一年,一年分為十二個月,每月配以地支,辰則屬魚,而不是中原的龍,其餘與中原完全相同。

新疆柯爾克孜族是中國歷史上最古老的突厥人後裔,很早就掌握了曆法,知道劃分年、季、月、日,也知道使用十二生肖紀年:鼠、牛、虎、兔、魚、蛇、馬、羊、狐狸、雞、狗、豬。除了魚和狐狸之外,基本上與中原漢人一致。 

紅教喇嘛推算和制定《藏曆》時,吸收了漢族文化,並確立自己的十二生肖。 藏族的生肖紀年,以六十年為一甲子,稱為「回登」,即藏語「木鼠」的意思,表示六十年一周期,從木鼠年開始。有趣的是,《藏曆》不僅與十二生肖配,還和陰陽、五行相配。如甲乙為木,丙丁為火,有陽金猴年、陰金雞年之分。

海南黎族的曆法是以十二天為一周期,每天以一個動物來命名,類似中原漢人的十二地支:雞、狗、豬、鼠、牛、蟲、兔、龍、蛇、馬、羊、猴。

西南彝族也使用十二生肖,但各部落不盡相同,如毛道彝族的十二生肖是:鼠、牛、蟲、兔、龍、魚、肉、人、猴、雞、狗、豬。桂西彝族的十二生肖則是:龍、鳳、馬、蟻、人、雞、狗、豬、雀、牛、虎、蛇。

日本的生肖文化是從中國唐朝時期傳入的,日本早期文物「十二支雕刻石板」證明日本在八、九世紀時就有了十二生肖,如子鼠、丑牛、戌犬、亥豬之說。日本人認為,鼠年出生的人,有嗜啃的特性;猴年出生的,則聰明敏捷、身體輕巧;至於虎年出生的人不太好,容易過於凶狠。

泰國人也是以十二生肖紀年,依次是:蛇、馬、羊、猴、雞、狗、豬、鼠、牛、虎、兔、龍。
古印度也有十二生肖之說,排定的次序是:鼠、牛、獅、兔、龍、蛇、馬、羊、猴、鳥、狗、豬。

緬甸則有所不同,流行八生肖說:周一為虎,周二為獅,周三上午為雙牙象,周三下午為無牙象,周四為老鼠,周五天竺鼠,周六為龍,周日為妙翅鳥。

巴比倫十二生肖則是:貓、犬、蛇、蜣螂、驢、獅、公羊、公牛、隼、猴、鱷、紅鶴。
古希臘十二生肖為:牡牛、山羊、獅、驢、蟹、蛇、犬、鼠、鱷、紅鶴、猿、鷹。

本文轉載自︰《猴子博覽會》,向斯著,遠流出版社。
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